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这个苹果的品种叫做“肯特之花”,估计原产地是肯特郡。据说这种苹果不好吃,特酸。后来,世界各地都有崇拜机构来求嫁接,所以这棵苹果树的子子孙孙在很多地方都有嫁接繁殖。(ICphoto/图)

英伦10月的一个周末,秋高气爽,我郊游去参观了牛顿的出生地和故居,他发现万有引力的原址Woolsthorpe Manor。这所大宅几百年来其实换过几个主人,后来被国家信托买回,复原做成了纪念馆。

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必须先说说故居院子里的那棵苹果树。可以确定,这就是牛顿的那棵万有引力树本树——他家花园里当时就这一棵苹果树;树龄经科学确定有四百年。尽管牛顿本人的书籍中并没有写他对地心引力的思考源自苹果落地,但他晚年口头向朋友William Stukeley和外甥女婿John Conduitt讲述了这个梗。这两人的记录和他们写的牛顿传记里,就都特指了这棵树。

1820年的时候,一场大暴雨掀断了树干,但树根之后又抽新枝,继续长成了今天这歪歪扭扭的样子。这个苹果的品种叫做“肯特之花”,估计原产地是肯特郡。据说这种苹果不好吃,特酸,那就是烤猪肉时做蘸料用的吧,牛顿估计不会啃它。无论如何,宇宙行星因为引力而进行轨道运行,若其灵感源泉真在这里,这必须是世界上最伟大的苹果树。

后来,世界各地都有崇拜机构来求嫁接,所以这棵苹果树的子子孙孙在很多地方都有嫁接繁殖,包括牛顿学习工作过的剑桥圣三一学院。可是最最特别的后代,是2020年初才种植到老树旁边的一棵小树苗。Tim Peake,全英最著名的宇航员,在2015年带着老苹果树的一包果种进行了他的Principia太空行程。

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牛顿最著名的著作《自然哲学的数学原理》,原本是拉丁文写的,简称Principia。这个太空项目就是以此书命名的。和其他很多参与实验的种子们一起,这包果种在太空站运行了六个月,回来后被观察和研究。最后,种子存活发芽了,长出了几棵小树苗!其中的一棵由Tim亲自护送栽种,回到了家,完成了这宇宙级的传承。啊,这航行过太空的种子,希望它能再长五百年。

进入牛顿故居,里面的各个房间都已尽力恢复旧貌。如今的初中生都学习过牛顿力学三大定律,但牛顿在力学之前,先解码了光学。他使用三棱镜把白光发散,导出色彩理论;后来物理学又证明了不同色彩的光包含不同的光子能量。他发明了反射望远镜,天文学的发展由此奠基。为了证明他的物理假设,当时的数学还不够发达,他发明(或发现)了微积分。作为一个炼金术爱好者,其实他实行了最早的化学系统实验……这一切,都在他25岁前的两年内完成,这些实验,都是在这栋房子里进行的。各个房间里,陈设了他的著作,做实验的部分工具,甚至复原了他进行实验时的设置!

牛顿回家是因为当时欧洲大鼠疫流行,大学关门,回乡隔离。在此之前,他在剑桥其实是学习古典学的——当时绅士地主阶级就主要学这个。他所有的数学和物理基础,都是他在对拉丁希腊文厌倦之余,在剑桥图书馆自学的。两年鼠疫断断续续,待结束后回到剑桥,他就华丽转身,成为世界科学奠基人之一。作为一个并没有读数学学位而自学成才的同学,他年仅26岁就被授予Lucasian chair of mathematics。这是一个极高荣誉的数学教授职称,相当于剑桥大学数学教授之星,每一个时间段只有一个人能享此殊荣。原本牛顿不信英国国教,当时在意识形态上和该职位冲突,国王甚至批准了他可以破例担任。

更令人惊叹的是,他一生认真花在科学上的时间也就是短短几年。三十以后,他的科学研究就属于业余工作了,主要精力基本在玩别的,包括研究宗教和炼金术。后来他又去搞钱了,货真价实地搞钱——50岁出头成了皇家铸币局的总监。他大刀阔斧整顿劣币市场,提高了英镑在欧洲的信用度,为中央银行政策提供建议,非正式地把英镑从银本位转移到金本位。事实上他被封爵,是因为他作为杰出的经济学家为英国经济发展作出了重大贡献,而不是因为他是一个大科学家。作为大科学家,他得到的荣誉是成为皇家学会的会长。牛顿晚年还玩了一把股市,结果这成了他的滑铁卢,足足亏掉了他相当于十年的铸币局总监的丰厚薪水。可见,天才的智商和赚钱的天赋还是两码事啊。

回到牛顿故居,如前所述,他那些最伟大的科学发现和证明,都是在大鼠疫1665-1666这两年禁足时期完成的。那时他在家忽然多出来的自由闲暇,都被转化成了灵感和创造力。这两年,后来被称为Annus mirabilis,即“奇迹之年”。这次全球大流行的疫情,也带来各地此起彼伏的封锁。疫情固然是灾难,但不知道世界哪一个角落,是否也有某个天才于此期间在思考在研究?待到世界重开的那一天,从痛苦中孕育新生,最后绽放出绚丽与奇迹。

(作者系法律学者)

(本文仅为作者个人观点,不代表本报立场)

陆倩

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